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NOVAG, el reino de David Kittinger

xalons
Author: xalons
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Novag logo 

La marca NOVAG y el programador estadounidense David Kittinger están inevitablemente asociados en la historia de las computadoras de ajedrez.  Kittinger es un ingeniero electrónico que vive en Alaska cuando salta a la fama como programador de ajedrez, al presentar en 1979 su programa Mychess en el X Campeonato USA de computadoras de ajedrez,  dónde queda en cuarta posición. Al año siguiente es fichado por NOVAG, fabricante de computadoras de ajedrez desde 1978, cuando comercializó su primera máquina: Novag Chess Champion MK I.

En 1981 salen las primeras computadoras dedicadas de NOVAG con programa de David Kittinger. Ese año se comercializan Micro Chess, Super Sensor IV y Savant. Los años siguientes tenemos a Robot Adversary (1982), Constellation (1983) y Constellation 3.6, entre otras, pero es en 1984 cuando Novag y Kittinger, consiguen una revolución en el mundillo con el lanzamiento de la Super Constellation.

SuperConny 4

La Super Constellation o "Super Conny" como muchos seguidores la llaman, se hace famosa principalmente debido a su estilo de juego poco convencional y según NOVAG, muy humano. El programa corre en una CPU 6502 a 3.6 MHz de 8 bits, con un tamaño de 56 K de ROM que contiene una biblioteca de aperturas de 20.000 medios movimientos. Además esta máquina ofrece por primera vez la posibilidad de una biblioteca de aperturas programable por el usuario de aproximadamente 2.000 medios movimientos. Fue una revolución en los torneos pero su potencia de juego no podía competir contra computadoras de 16 bits de la marca MEPHISTO aunque consiguió espectaculares victorias, incluso contra fuertes oponentes humanos. En el mundo profesional, se destacaron los famosos algoritmos PSH de Kittinger que a menudo permiten que el programa juegue movimientos "intuitivos" y sacrificios de piezas. Esa forma de jugar es lo que la hizo tan atractiva entre los ajedrecistas aficionados.   
 
NOVAG sacó sus sucesores: la Super Constellation Expert que era una versión de madera y la Super Constellation Forte que apareció un año más tarde en una versión revisada. Estos dispositivos tenían por primera vez una pantalla para mostrar información. La fuerza del juego es ligeramente más alta que la de la Super Constellation por la mayor frecuencia de reloj de 5 MHz.

Kittinger1983NOVAG y Kittinger explicaban que sus máquinas eran diferentes a las de sus competidores por lo que renunciaron a seguir participando en los campeonatos de computadoras, alegando que las suyas se comercializaban para jugar contra humanos y no contra otras máquinas, mientras MEPHISTO acaparaba año tras año las victorias en los campeonatos mundiales.   Desde un punto de vista programático, Kittinger comenzó a incorporar cada vez más criterios posicionales lo que no benefició necesariamente el espectacular estilo de juego que se había utilizado hasta la fecha.  

Esta tendencia posicional de la programación de Kittinger, continuó con la saga Super Expert y Super Forte, versión madera y plástico de un programa que llegó a tener tres versiones: A, B y C, desde el año 1988 a 1990. Una gama más baja de estas computadoras son la Super Nova y la Super Vip. Las Super Expert y Super Forte C son táctica y posicionalmente más fuertes que sus antecesores y también incorporan los espectaculares movimientos PSH.  Estas máquinas incluyen la posibilidad de conexion con una interfaz de PC llamado Super System, que distribuye las conexiones. La biblioteca de aperturas ahora había crecido hasta 32,000 medios movimientos.  

Diablo 68000David Kittinger tuvo que reconocer finalmente que habían terminado los tiempos de 8 bits con una nueva saga que apareció en 1991: Scorpio 68000 que en madera se llamó Diablo 68000. Máquinas de 16 bits con el procesador Motorola 68000, y que son la evolución de las Super Expert y Super Forte C, al ser más solidas en su juego. Fueron las primeras computadoras NOVAG  en pasar de 2000 puntos Elo. 

En los años 90 las máquinas más interesantes de la compañía son las de la saga Emerald (1993), Emerald Classic (1996) y Emerald Classic Plus (1997); o las Zircon (1993) y Zircon II (1995) que en su versión portatil se llamaron Jade y Jade II.

Llegamos a 1994 para que salga una nueva generación de máquinas con Diamond y su versión portatil Sapphire, que luego fueron seguidas por Diamond II y Sapphire II (1997) a la que continuó Sapphire II de Luxe (1998), para finalmente culminar la saga con Star Diamond y Star Sapphire (2003). 

Novag Star DiamondStar Diamond en una de las máquinas más potente de NOVAG y de Kittinger. Se caracteriza por un estilo de juego agresivo,  El libro de aperturas llega a unas cifras considerables: 123.000 medios movmientos y el microprocesador tiene dos versiones, una de 20 mhz y otra de 26.6 mhz. Es una de las últimas grandes máquinas comerciales, aunque sea de plástico y movimiento de presión, antes de la crísis de los noventa en el sector. 

Por el camino hemos saltado pero no obviamos, buenas computadoras como Amber (1997), Chess Wizard Q IV (1997), Turquoise (1998), Aquamarine Risc II (1999) y finalmente Obsidian (2003) y Citrine (2006), ésta última con conexión a Pc, la inevitable alianza con el enemigo que acabaría con la hegemonía de las computadoras de ajedrez a favor de los ordenadores compatibles.    

David Kittinger también vio sus programas comercializados en la implacable ascensión de los ordenadores compatibles. La saga Chessmaster tuvo motor de Kittinger en Chessmaster 2000 (1986) y Chessmaster 3000 (1991). Años después, en 2012, WChess fue otro de los programas con los que Kittinger participó en el software que corría en los ordenadores. 

NOVAG y, por lo tanto, las máquinas con programas de David Kittinger,  ha sido una marca de computadoras de ajedrez con una gran presencia en  España ya que practicamente tuvieron copado el mercado a partir de los años noventa por sus precios competitivos, comparados con los más caros de su máximo competidor, MEPHISTO y, sobre todo, porque sacaron muchos modelos baratos aunque de calidad no muy alta. Hasta hubo modelos que solamente se distribuyeron en el mercado español. Por eso, marca y programador, son los más conocidos entre los aficionados españoles y sus computadoras las que son más fáciles de encontrar actualmente en el mercado de segunda mano. 

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Para completar el artículo, insertamos información en español, sacada literalmente de usuarios que la han compartido en mecaforo.
 
pedrox: "Si que es cierto que David Kittinger fue el principal programador durante muchos años de Novag. Parece ser que se inició en 1979 y que dejó la colaboración en el año 1999, así que todas las máquinas que surgieron después de esa fecha hay dudas sobre que programa lleva, versión o incluso programador. Por ejemplo la star diamond 2003 hay quien dice también que fue la última colaboración de Kittinger y hay dudas sobre la citrine o la obsidian, se supone que utilizan el programa de Kittinger pero también hay quien dice que al no estar ya en la empresa es probable que no. Si utilizan el programa de Kittinger, alguien tuvo que adaptarlo para poder jugar en cada máquina (niveles, libro, etc), y también hay dudas si ésta persona pudo adaptar también el estilo de juego o características del juego, lo cual realmente dudo."  
 
pedrox: " Los programas normalmente durante la búsqueda crean lo que se llama un árbol de posiciones con ramas para cada uno de los posibles movimientos y al final de esas ramas (hojas) hacen un escaneo del tablero para localizar cada una de las piezas y añadir conocimiento, si el programa tiene mucho conocimiento puede pasar el 60 o 70% del tiempo en esta función. Con la técnica PSH (prescan heuristics), antes de iniciar la búsqueda se suma a cada pieza del tablero un valor según la casilla en la que se encuentre, es lo que se llama "piece square tables (pst)" (estas tablas se siguen utilizando hoy en día en todos los programas en la evaluación). Cuando se genera un movimiento lo único que se hace es cambiar el valor de la pieza que se mueve y el de la capturada si lo hay. En este caso no es necesario una evaluación en las hojas y la mayoría de la evaluación si la hay además de pst se hace solo en el root (raíz de la rama). PSH hace al programa ser más rápido pero también mucho más impreciso, es posible que un programa así no juegue nada bien, además cuanto más nos alejemos del root más inexactitud puede haber, quizás Kittinger hizo algo intermedio, aplicó PSH pero mantuvo una evaluación con al menos información sobre la seguridad del rey y peones pasados. Los programas con PSH suelen valorar muy mal la estructura de peones, PSH funciona mejor cuando las reinas todavía están en el tablero. Así por ejemplo ese programa que gasta un 60-70% de tiempo en la evaluación puede pasar a consumir un 10-20% y de esta manera el número de nodos por segundo se puede cuadruplicar. Hoy en día con las profundidades alcanzadas esta técnica está en desuso, además que las tablas hash con psh provoca inestabilidad en la búsqueda. Otras computadoras de David Kittinger usan también PSH, quizás las novag Forte, pero en este caso el factor PSH tiene la mitad de peso. Algunas antiguas versiones de Fritz y Genius también la usan y en general la usaron muchos programas." 

PEPE: *"David Kittinger: sus programas son "Activos-Táctico-Posicionales" su estilo de juego es activo y muy agresivo, es de los pocos programadores que hace que sus maquinas sacrifiquen piezas cuando ven alguna posibilidad de victoria aunque algunas veces esto no funcione, el juego de estas maquinas esta enfocado hacia la humanización del juego y su programador enfoco sus programas para competir frente a los humanos y no frente a otras maquinas, a pesar de todo los modelos con procesadores Risc tienen un estilo de juego muy agresivo y táctico que unido a sus algoritmos especiales de ataque y sacrificio los hace unos temibles adversarios con jugadas sorprendentes que son capaces de sacar del tablero a cualquier jugador que tengan delante, estas maquinas destacan por las jugadas sorpresa y por su juego especulativo aunque también saben posicionarse bien en el tablero y se nota que entienden de estrategia, su estilo de juego es todo lo contrarios de los programas de Richard Lang, en los finales de partida se defienden decentemente aunque no es su punto fuerte, destacan en el juego de Torneo frente a humanos." 

 

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